Historia

En los últimos 100 años, Imperial Tobacco se ha consolidado como uno de los principales productores del mundo de productos del tabaco de alta calidad

Finlays tobacconists

Desde que en 1901 se constituyó Imperial Tobacco, se han producido cambios drásticos en la tecnología, el comercio y la sociedad. A lo largo de estos años, la compañía ha sido testigo de expansiones, diversificaciones y racionalizaciones, fusiones, escisiones y adquisiciones.

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WD & HO Wills

WD & HO Wills fue fundada por Henry Overton Wills (1761-1826), quien en 1786 abrió una tienda en Castle Street, Bristol. Operaba con el nombre de Wills, Watkins & Co, pero al jubilarse su socio en 1789, la compañía pasó a denominarse Wills & Co.

William Day Wills y Henry Overton Wills II sucedieron a su padre en 1826 y, cuatro años más tarde, la compañía adoptó su nombre familiar.

Wills era conocido por su espíritu familiar y por la creencia de que los trabajadores debían disfrutar con su trabajo. La compañía fue pionera en la creación de comedores, en ofrecer cuidados médicos gratuitos, instalaciones deportivas y vacaciones remuneradas.

"Cuidados médicos gratuitos, instalaciones deportivas y vacaciones remuneradas"

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Fue una de las primeras compañías tabaqueras en hacer cigarrillos.

Los cigarrillos Bristol, lanzados al mercado en 1871 e inicialmente fabricados a mano, fueron los primeros cigarrillos producidos en la fábrica de Londres de la compañía y se comercializaron en diferentes formas hasta que se retiraron en 1974.

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Les siguieron los cigarrillos Three Castles y los Gold Flake en 1878 y los Woodbine, fabricados con la revolucionaria máquina Bonsack, diez años después.

La marca Embassy, lanzada al mercado en 1914, iba a repetir su éxito inicial tras relanzarse como marca con cupón en 1962.

Las oficinas y fábricas de Wills tenían un diseño vanguardista. A partir de finales del siglo XIX se construyeron y ampliaron fábricas no solo in Bristol sino también en Londres, Swindon, Dublín, Newcastle y Glasgow.

En 1974, se fabricaron los primeros cigarrillos en la nueva fábrica de Hartcliffe, en Bristol – la más grande de Europa – que se cerró en 1990.

Casi 30 miembros de la familia Wills prestaron sus servicios en la compañía. El último, tataranieto de H.O. Wills, se jubiló como director de investigación de ventas en 1969.

John Player & Sons

John Player

John Player

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John Player compró una pequeña empresa dedicada a la fabricación de tabaco en Broad Marsh, Nottingham, in 1877. Contrató a 150 personas y fabricó tabaco de mascar, de pipa, además de cigarrillos fabricados a mano.

En 1881, compró un terreno más brande en la zona de Radford, en Nottingham, donde se propuso construir tres fábricas que se convirtieron en el centro de 30 acres de fábricas y oficinas que iban a construirse en la zona.

"Cómo Radford se convirtió en el centro del desarrollo"

John Player no vivió para ver desarrollados sus planes. Murió a los 45 años en 1884, el año en que se inauguró la primera fábrica de Radford.

El negocio continuó expandiéndose y fue dirigido por un grupo de buenos amigos hasta que sus hijos, John D y William G Player, se incorporaron como directores generales en 1893. Dos años más tarde, pasó a ser una sociedad de responsabilidad limitada y, en 1898, las tres fábricas de Radford estaban operativas. Los hermanos Player dejaron de participar activamente en el negocio en 1926. El número de empleados aumentó de 2.500 en 1914, a 5.000 en 1928 y 7.400 en 1939.

En 1960 la compañía estaba en la cresta de la ola y lazó su primera marca con cupón, Player's No 6 en 1966. Fue todo un éxito. La mayor incorporación a sus operaciones se produjo en 1972 con la apertura de la fábrica Horizon por valor de 14 millones de libras, con una extensión de 45 acres en Lenton, Nottingham.

Ogden's Liverpool

Thomas Ogden fundó la empresa en 1860, cuando abrió una pequeña tienda en Park Lane, Liverpool. En poco tiempo, había abierto varias sucursales en la ciudad y, transcurridos seis años, tenía su propia fábrica en St James' Street.

En 1870, se adquirieron otros locales en Cornwallis Street y pasados 20 años Ogden's tenía seis fábricas y comercios en Liverpool.

"Seis emplazamientos en tan solo 20 años"

En 1899, resultó evidente que no era económicamente viable tener las operaciones de la compañía repartidas en distintas localizaciones y comenzó a construir la fábrica actual de Boundary Lane.

Una vez finalizada la construcción en 1901, todas sus actividades se concentraron en un espacio más grande. Como el negocio siguió creciendo, se amplió el edificio. Tras un breve periodo en el que fue propiedad de American Tobacco Company, Ogden's pasó a ser una filial de Imperial Tobacco en 1901. Con el transcurso de los años, varias tabaqueras se fusionaron con ella, entre las que se incluyen William Clarke's UK en 1924, Hignett Brothers en 1930 y W & E Faulkner en 1959. En 1962 Ogden's dejó de fabricar cigarrillos y se concentró en el tabaco de pipa. Todavía se fabrican allí algunas marcas conocidas como St Bruno, lanzada al mercado en 1896 y Gold Block, comercializada por primera vez en 1901. La consolidación definitiva de las marcas de tabaco de pipa se produjo en 1973 cuando Churchmans fue adquirida por Ogden's.

En la década de 1980, se había realizado una mejora del emplazamiento de Liverpool por valor de 1 millón de libras y en 1989 la fabricación de rapé se trasladó allí desde J & H Wilson, Sheffield, dirigida por Ogden's desde que la adquirió en 1953.

American Tobacco Company (ATC) reservó 30 millones de dólares para ir comprando empresas tabaqueras británicas, una a una, a comienzos del siglo XX.

La figura principal fue James Buchanan Duke, presidente de ATC, cuyos métodos agresivos habían creado un monopolio virtual para la compañía estadounidense.

Individualmente, las compañías británicas, incluso aquellas del tamaño de WD & HO Wills y John Player & Sons, no podían sobrevivir.

James Buchanan Duke

James Buchanan Duke.

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Cuando Duke llego a Liverpool en 1901, se dirigió a la fábrica de Ogden's y la compró en el acto.

Duke se dirigió entonces a otras empresas británicas y se dice que irrumpió en la de los hermanos Player diciendo: "Hola, chicos. Soy Duke, de Nueva York, y vengo a comprar vuestra empresa".

Se le invitó amablemente a salir y la experiencia se repitió en otras empresas. Al encontrar dicha resistencia, se tomó un descanso para reflexionar.

Este periodo de descanso permitió que 13 empresas familiares, encabezadas por Wills, Players y Lambert & Butler, tuvieran tiempo para unirse y, en diciembre de 1901, se constituyó la Imperial Tobacco Company (Great Britain and Ireland) Limited.

Anuncio de la constitución de la Imperial Tobacco Company en 1901

Anuncio de la constitución de la Imperial Tobacco Company en 1901.

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La opción clara para ocupar la presidencia era Sir William Henry Wills, que pasó a ser Lord Winterstoke in 1906.

A pesar de esto, las empresas continuaron operando con sus propios nombres y conservaron la responsabilidad de sus propias actividades de producción y ventas.

A través de Ogden's, ATC comenzó a bajar los precios y ofrecer regalos en el Reino Unido - – tácticas que le habían funcionado bien en Estados Unidos. Pero Imperial logró frustrar en todo momento las intenciones de ATC.

Adquirió el negocio minorista de Salmon & Gluckstein y además creó un programa de bonificaciones para clientes, en virtud del cual una parte de los beneficios de Imperial se distribuían entre los clientes mayoristas y minoristas.

Imperial decidió entonces iniciar la batalla contra Estados Unidos, con la adquisición de un negocio apropiado con el que pudiera desafiar a ATC.

Tras sufrir importantes pérdidas en el Reino Unido y enfrentarse a una guerra comercial en Estados Unidos, ATC estaba dispuesta a dialogar.

En septiembre de 1902 se alcanzó un acuerdo - ATC entregaba Ogden's a Imperial mientras que Imperial abandonaba sus planes de introducirse en el mercado estadounidense, salvo para comprar hojas.

El resultado fue la constitución de la British American Tobacco Company Limited (BAT) y el acuerdo permaneció vigente hasta 1911 cuando, de conformidad con una resolución antimonopolio en Estados Unidos, ATC quedó dividida en cuatro empresas principales. Una conserve el nombre de ATC y el derecho a seguir vendiendo una serie de marcas de Imperial en Estados Unidos, dejando a Imperial libertad para exportar cualquiera de sus otras marcas al mercado estadounidense.

Hasta 1973, las operaciones de Imperial estaban limitadas, prácticamente en su totalidad, al Reino Unido y a la República de Irlanda, mientras que BAT se limitaba, en el Reino Unido, a la fabricación destinada a la exportación y al comercio libre de impuestos. Imperial Tobacco era la propietaria de algunas marcas de BAT en el Reino Unido, mientras que BAT era la propietaria de la mayoría de las marcas de Imperial en Europa Occidental. Solo en 1973, cada compañía recuperó el control de sus propias marcas en el Reino Unido y en Europa occidental.

En 1980, Imperial había vendido su última participación financiera en BAT, aunque muchas marcas propiedad de la compañía en el Reino Unido continúan siendo propiedad de BAT fuera de Europa.

James Buchanan Duke

James Buchanan Duke

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Anuncio de la constitución de la Imperial Tobacco Company en 1901

Anuncio de la constitución de la Imperial Tobacco Company en 1901

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Las dos primeras décadas del siglo XX fueron una época de consolidación para Imperial Tobacco. Su estructura permaneció, en general, sin cambios, salvo por la constitución de la American Leaf Buying Organisation en 1902, la adquisición de J & F Bell dos años más tarde y, en 1906, la constitución de British Nicotine Company para procesar residuos para uso agrícola.

Al final de la Primera Guerra Mundial, exploró nuevos sectores y adquirió Robert Fletcher & Son y Ashton Containers para producir el papel para cigarrillos.

En 1921, St Anne's Board Mill Company pasó a ser una filial totalmente participada y seis años más tarde se adquirió una participación financiera en la cadena Finlay de estancos y quioscos (que pasó a estar totalmente participada en 1963).

En 1930, también se adquirió una participación mayoritaria en in Robert Sinclair, un mayorista de tabaco de Newcastle-upon-Tyne.

A finales de la década de 1970, Finlays era el grupo más grande de estancos del país, mientras que Robert Sinclair pasó a ser la empresa más grande de su sector en Escocia y el norte de Inglaterra.

Los intereses vinculados al tabaco de Imperial continuaron creciendo. En 1920 se constituyó en Bristol Canon's Marsh Tobacco Bonds para almacenar hojas de tabaco pegadas y, unos años más tarde, se constituyeron en Irlanda las plantas de fabricación de Wills y Player.

En 1926 se constituyeron la Leaf Buying and Processing Organisation en África y la British Leaf Tobacco Company en Canadá.

Walters Tobacco Company fue adquirida en 1938, seguida de E & W Anstie en 1944 y los fabricantes de rapé de Sheffild, J & H Wilson, en 1953.

Gradualmente, los pequeños fabricantes de tabaco se fueron fusionando en unidades más grandes y, a finales de 1980, las 22 empresas que formaban parte de Imperial se redujeron a tres: WD & HO Wills, John Player & Sons y Ogden's.

A partir de 1960, Imperial ha desarrollado una estrategia orientada a la diversificación y alejada de su concentración en el sector del tabaco.

Esta estrategia dio lugar a una evolución hacia los sectores de la alimentación, de las bebidas y del ocio que comenzó a llevarse a cabo formalmente con la adquisición de Golden Wonder, un pequeño negocio de fabricación de patatas fritas de Edinburgo.

Con el respaldo financiero de Imperial, a finales de la década de 1960 Golden Wonder se había convertido en la empresa líder de un mercado multimillonario.

Dos años más tarde, se constituyó Mardon Packaging International, una empresa conjunta entre Imperial y British American Tobacco, que produce una gran variedad de productos básicos que van desde cajetillas de cigarrillos hasta impresión en general, botellas de plástico y vasos de papel.

Imperial se ha introducido en los sectores de plásticos para uso doméstico e industrial, máquinas de enseñanza y electrónica con la adquisición de Creators Group en 1964 y la creación de la división de Educación y Desarrollo Científico como parte de ESL (Bristol).

En 1967, la sociedad realizó su adquisición más importante hasta la fecha – el Grupo HP Sauce, junto con sus numerosas filiales, entre las que se incluye Lea & Perrins.

Esta adquisición fue seguida por la adquisición de National Canning Company (Smedley's), que introdujo a Imperial en el sector de los alimentos congelados y, más tarde, en el de los alimentos enlatados.

Otra importantísima incorporación tuvo lugar en 1969 con la adquisición de Ross Group, otra empresa de alimentos congelados e Imperial cambió su denominación a Imperial Tobacco Group Limited.

En 1971, había adquirido Plastic Coatings y su filial, United Moulders.

En 1972 Courage, junto con todas sus filiales, se unió al grupo, trayendo consigo 8 cervecerías, 6 embotelladoras, 6.000 pubs, casi 700 bodegas y 38 hoteles.

Al año siguiente el nombre de la compañía cambió a Imperial Group Limited (posteriormente PLC) y se constituyó Imperial Tobacco Limited para gestionar sus intereses asociados al tabaco.

En 1979, el grupo tenía en torno a 100.000 empleados y se estructuró en cinco divisiones: Tabaco; Papel y Cartón; Alimentación; Distribución y Comercio General.

Su carácter internacional ha aumentado, especialmente con la compra de Pillsbury Farms en Estados Unidos en 1974. Seis años más tarde, Imperial adquirió la cadena hotelera y de restaurantes Howard en Estados Unidos, en un intento de reducir la dependencia de los ingresos del reino Unido, pero la vendió de nuevo en 1985.

En 1981 se inició una importante reestructuración de Imperial Tobacco debido a la caída del mercado de productos del tabaco y la necesidad de obtener una mayor rentabilidad.

La administración se centralizó y se cerraron cuatro fábricas – la fábrica de cigarros de Wills, las fábricas de cigarrillos de Wills de Glasgow y Newcastle y la fábrica de cigarrillos de Player en Stirling.

Se planificó una inversión en un programa de nuevas tecnologías de 35 millones de libras para dotar a las fábricas restantes de maquinaria más rápida y que requiera menos mano de obra.

En 1986, comenzaron a funcionar tres nuevos centros de distribución regional - en Bristol, Nottingham y Glasgow – y se anunció un cambio importante en la estructura de gestión de la compañía.

Se reconoció que únicamente una compañía con una estructura eficaz podría conducir a la industria británica del tabaco hacia el futuro, como lo había hecho Imperial durante los 85 años anteriores.

A finales de 1985, la Fundación Hanson (posteriormente PLC) llevó a cabo con éxito una puja para comprar Imperial y la absorción se completó al abril siguiente. Los cambios se sucedieron rápidamente. Courage se vendió en septiembre y Golden Wonder en octubre. Pronto les siguieron Finlays, Bond's Delivery y el brazo mayorista de Sinclair y Collins.

Para mediados de 1988 el personal de ventas de Wills y Players se había fusionado y el número de marcas se había recortado de 155 a 63. En dos años, sólo quedaban 29 marcas en la cartera.

En mayo de 1990 se anunció una importante estrategia que tenía el objetivo de hacer de la compañía el fabricante de tabaco más eficaz de Europa.

Las nuevas máquinas de la fábrica Horizon generaban 14.000 cigarrillos por minuto, el doble de la producción previa. Se abrió una nueva fábrica de puros en Bristol en 1991, la cual se equipó con máquinas que producían 200 puros por minuto, en contraste con los escasos 20 que conseguían previamente.

Estos avances, así como la concentración de la producción en tres enclaves principales - Bristol, Liverpool y Nottingham- significaron una reducción de la mano de obra. A finales de 1993, el número de empleados había disminuido a 2.500.

En octubre de 1996, tras diez años con Hanson PLC, Imperial recobró su independencia corporativa y Tobacco Group PLC cotizó en la Bolsa de Londres como una sociedad del FTSE 100.

Dirigido por el Consejero Gareth Davis, el equipo de dirección trató de reforzar activamente la posición de Imperial en los mercados rentables de ultramar, y entre 1997 y 2008 se gastaron aproximadamente 17.000 millones de libras en adquisiciones – transformando el Grupo en el cuarto fabricante de tabaco del mundo más importante a nivel internacional.

En 1997, Imperial adquirió Rizla, el fabricante número uno del mundo de papel de fumar. Al año siguiente, Imperial compró el negocio de tabaco con sede en Holanda de Douwe Egberts Van Nelle y sus famosas marcas Drum y Van Nelle de picadura fina de tabaco.

En septiembre de 1999 se adquirió una cartera de marcas de calidad de cigarrillos, picadura fina de tabaco y papel de fumar en Australia y Nueva Zelanda. El Grupo Baelen, un fabricante belga de tabaco para liar, fue adquirido en septiembre de 2000, y un mes después el Grupo EFKA, un fabricante con sede en Alemania de papel de fumar y tubos, entró a formar parte de Imperial Tobacco.

A principios de 2001, Imperial anunció la compra de Tobaccor, el segundo fabricante/distribuidor más importante en el África subsahariana, con intereses en expansión en Vietnam. Esta adquisición transformó la presencia de Imperial en el continente africano y supuso un trampolín para un mayor crecimiento en Asia.

En 2002, Imperial adquirió Reemtsma Cigarettenfabriken GmbH, la sociedad alemana de tabaco a nivel internacional. Esta adquisición marcó una evolución estratégica del negocio de Imperial y reforzó su compromiso de convertirse en una sociedad de trabajo a nivel global.

Las sólidas posiciones de mercado de Reemtsma en Alemania, Europa Central y Oriental y Asia proporcionaron un complemento natural para que el mercado principal de Imperial adquiriese mayor fuerza en el Reino Unido, Europa Occidental, Australasia y África.

En 2005, Imperial invirtió en Skruf, un fabricante sueco de snus, y en 2006 el Grupo adquirió la marca internacional de cigarrillos Davidoff, habiendo sido durante largo tiempo el licenciatario desde la adquisición de Reemtsma.

En abril de 2007, Imperial accedió al mercado rentable de tabaco de los Estados Unidos a través de la adquisición de Commonwealth Brands, el cuarto fabricante de cigarrillos más importante del país.

A esto le siguió en enero de 2008 la adquisición de Altadis, el quinto fabricante más importante a nivel mundial, propietario de la marca icono de cigarrillos Gauloises, y el líder mundial en cigarrillos.

En 2009, Imperial se había convertido en una sociedad de tabaco establecida a nivel internacional, con una trayectoria establecida de generación de valor para sus accionistas.

Su enfoque hacia el crecimiento impulsado por la adquisición había permitido el desarrollo de la marca y de la cartera de productos más global y equilibrada en el sector y una presencia en alrededor de 160 mercados.

Sin embargo, tras un periodo de diez años de intensa consolidación del sector,  Imperial era una de tan solo cuatro sociedades fuertes a nivel internacional que competían entre sí a escala global.

Los años transcurridos desde el cambio de década se habían asimismo caracterizado por los altos niveles de comercio ilícito y por el aumento de la reglamentación del tabaco, siendo común la prohibición de fumar en lugares públicos.

En este contexto, y frente al telón de fondo de una de las peores recesiones de la historia, la estrategia de Imperial se reenfocó para mejorar la calidad del crecimiento orgánico y reforzar la sostenibilidad del negocio.

Entonces, bajo el liderazgo del Consejero Alison Cooper, tras la jubilación de Gareth Davis en 2010, Imperial empezó igualmente a buscar oportunidades para el crecimiento en otras áreas, a través de una nueva filial independiente, Fontem Ventures.

Con la tarea inicial de acceder al sector electrónico del vapor (e-vapor) de rápido crecimiento, Fontem adquirió los activos y la experiencia de e-vapor y de Dragonite International, una sociedad que es pionera en la tecnología de cigarrillos electrónicos.

En 2013, la huella global de Imperial se realineó y se gestionó sobre la base de la función estratégica de cada mercado, en lugar de sobre su ubicación geográfica, situando la prioridad de los mercados en el Crecimiento o la Rentabilidad.  

Asimismo, los productos más importantes de Imperial se clasificaron como Marcas de Crecimiento, marcas muy bien establecidas con un fuerte atractivo para el consumidor – o Marcas de Especialistas, una gama de marcas de cigarrillos, picadura fina de tabaco, papel, puros y tabaco sin humo con posiciones fuertes en sus propias categorías y con atractivo para grupos específicos de consumidores.

En junio de 2015, Imperial completó la adquisición de cuatro marcas americanas de cigarrillos y los derechos internacionales de la marca Blu de cigarrillos electrónicos. El pacto transformó la presencia de Imperial en el mercado de tabaco más rentable a nivel mundial fuera de China, aumentando significativamente su cartera, la cuota de mercado y la cobertura de distribución.

Imperial Tobacco Group PLC pasó a denominarse Imperial Brands PLC en febrero de 2016. El cambio se efectuó para reflejar el alcance del enfoque de las marcas de la sociedad en sus cinco entidades definidas: Imperial Tobacco, Tabacalera (puros de calidad premium), ITG Brands (negocio de tabaco en los Estados Unidos), Fontem Ventures y Logista, un negocio europeo de logística de tabaco y no vinculado al tabaco adquirido como parte de la adquisición de Altadis en 2008.

En 2016 se cerró asimismo la última fábrica de Imperial que quedaba en el Reino Unido – la fábrica de Horizon, en Nottingham – con el traslado de la producción a las instalaciones al continente europeo.